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[網路觀察]

首次找到大氣含有水氣的超級地球,可能和地球一樣雲雨繚繞

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K2-18b-系外行星-624x381.jpg
水是萬物生命泉源,宇宙到處也都有水蒸氣,然而要找到存有液態水的地方就不容易了,需要剛剛好的壓力與溫度。也因此,天文學家從來沒有在系外行星找到液態水,直到現在──科學家於 110 光年外的 K2-18b 行星大氣首度找到水氣分子,進一步模擬行星氣候還發現,K2-18b 很可能跟地球一樣會下雨:真正的雨水,而不是甲烷雨。

克卜勒太空望遠鏡於 2015 年首度發現 K2-18b(EPIC 201912552 b)這顆系外行星,半徑約地球 2.5 倍、質量約地球 8 倍,軌道週期 33 天,圍繞著紅矮星 K2-18 運轉,距離我們 111 光年遠。

而由加拿大蒙特婁大學天文學家 Björn Benneke 領導的團隊,後續利用哈伯太空望遠鏡接著觀察,發現 K2-18b 行星大氣除含有氫、氦外,還可能有水滴;至於氮和甲烷分子目前尚未檢測到。

團隊的模型分析表明,K2-18b 行星大氣中,可能高達 20%~50% 都是水氣;比較地球大氣的水氣含量約在 0~5% 之間變化(這些含量就足以形成各種天氣現象),也就是說 K2-18b 非常潮濕。

並且 K2-18b 應該不適合人類居住。雖然今日望遠鏡儀器的靈敏度還不足以直接成像系外行星,天文學家無法明確知曉 K2-18b 的組成結構,但無論這顆超級地球擁有堅硬地表還是液態地表,重力都比地球強 8 倍,可直接壓扁人體和任何飛行器;此外 K2-18b 紫外線也更強烈,可能導致生物癌變。

雖然撇開這些不談,K2-18b 依然是個賞心悅目的星球:天空有繽紛的雲彩、一顆巨大的紅色太陽。

團隊正在等待 NASA 的詹姆斯韋伯太空望遠鏡(預計 2021 年發射)升空,以進一步調查 K2-18b。新論文發表在《自然天文學》(Nature Astronomy)期刊。
TAGS 水氣 地球

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