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患病者皆中老年人,為何兒童能抵禦新型冠狀病毒?

患病者皆中老年人,為何兒童能抵禦新型冠狀病毒?

武漢肺炎患者多數集中在 49~56 歲,兒童案例較少,致命性也不高,其實不只武漢肺炎出現這樣的模式,許多傳染病像是水痘、麻疹、SARS、MERS 也是一樣,讓科學家對兒童免疫功能感到好奇。


美國猶他大學(University of Utah)兒科傳染病科主任 Andrew Pavia 表示,可能是由於兒童先天免疫反應,即廣泛針對病原體群的早期反應往往更活躍。先天免疫系統是抵禦病原體的第一道防線,系統細胞會立即對外來入侵者有反應,相比之下,適應性免疫系統會學會辨識特定的病原體,但需要更長時間才能參加戰鬥。


科學家認為,暴露於武漢肺炎病毒 nCoV 的兒童先天免疫反應更強,可能比成年人更容易抵抗感染,因此染病後只會出現輕度症狀。其他的冠狀病毒包括 SARS 和 MERS,也顯示出這種模式。


換句話說,兒童罹患呼吸道疾病的可能性不比成年人低,但他們感染這種疾病後比父母和祖父母更容易恢復。除了先天免疫系統的強大功能,還有其他可能的原因可以解釋這種彈性。


其中之一是兒童的呼吸道可能更健康,因為與成年人相比,他們受到的香菸煙霧和空氣污染更少。另一個因素是兒童總體更健康,慢性病更少。患有慢性病的成年人比沒有的人面臨更高死亡風險,所謂的慢性病包括糖尿病、自身免疫性疾病、心血管疾病,甚至單純性肥胖。


成年人也更容易出現有害的免疫反應,如急性呼吸窘迫綜合徵(ARDS)。ARDS 在感染 SARS 的成年人經常是致命因素,但患有 SARS 的兒童沒有出現成年人所有的免疫併發症。根據 2 月 5 日在《美國醫學會雜誌》文章指出,武漢肺炎病患中約有三分之一的患者出現急性呼吸窘迫綜合徵,需要在重症監護室護理。


德克薩斯大學醫學分校(University of Texas Medical Branch)免疫學家 Vineet Menachery 也表示,與流感病毒自行對身體造成大部分傷害不同,冠狀病毒感染的大部分症狀實際上都來自人體的免疫反應。他說,「冠狀病毒似乎鼓勵年老免疫系統伴隨額外的炎症發作,而這可能有串聯效應。」

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